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Stranded in New Zealand

Stranded in New Zealand

Camilla

(Segue in Italiano!)

This was supposed to be a chronological and as up to date possible account of our family gap year but for a number of reasons we are very much behind. We’ll continue posting photos of the places we visited and telling stories of our journey, but we felt it’s time for an update of our current situation.

Coronavirus got the whole world to stop, and so we did stop as well. Last week we parked our rental van in front of the garage of a house on the hills behind Christchurch and, as everybody else, we are now staying at home. We got very lucky to find this place, to be able to extend the rental of our campervan (that we are now using only as a car to go to buy food), and to have some secluded outside space to enjoy.

Views up the hills, from our neighbourhood.

But we have no idea how long we’ll be here for. The lockdown here is set for 4 weeks minimum. Internal flights, boats, and non-essential road travels are all blocked. There is virtually no flight out of here that reaches Europe, with the complication of layover passing through 3rd countries and flights being extremely expensive and often cancelled. We are luckier than the backpackers who came out of  Fiordland after 4 days of no connection and found themselves in lockdown, but still this is quite a weird situation.

But let’s roll back: we are an Italian/Belgian couple, our son was born in the UK but he carries a Belgian passport. Back in December 2019 we left our last address in London to start a year full time travelling.
At the beginning of our trip, and when the Covid-19 crisis unfolded itself in China, our families were worried for us. We were in Thailand, then in Bali, close to China and during the Chinese new year. The roles then gradually inverted and we got worried for our families and friends in Italy, in Belgium, in Spain, the UK and all over Europe. We got worried for the whole world, gradually, but we could carry on travelling in NZ, which by the looks of it was one of the least affected countries.
Social distancing here was not necessary (yet) but nonetheless easy. It is true that travelling with the van meant we had to use lots of shared facilities, but it also meant we were often in remote places with few other people around. There were only 20 Covid-19 cases in NZ by then, all related to overseas travel, and it felt both safe and controlled to keep on travelling.

Then the alert levels were raised here too. New Zealand closed its borders. Australia closed its borders. We followed closely and saw that all our flights out of New Zealand - and consecutive legs of our travel - gradually got all cancelled.

We started to have a lingering feeling of anxiety, which many of us must have been feeling. Numbers of infected and deaths growing rapidly in Europe. No flights to go back. We don’t even have a home to go back to. And which country is home? UK? Belgium? Italy? All of the flights we had purchased got cancelled. What should we do?

Nugget Point.

We were in the Catlins, a place that rightfully feels at the borders of the world, when we decided to cut the last part of the loop we wanted to do in the South Island, and we booked an Airbnb for a week close to Christchurch.  The plan was to stop, think and maybe try to drive to the North Island, where at least it would be less cold (we are travelling with very few clothes!). But after one day into our Airbnb, the lockdown was announced. We had 24h of stress to make sure we could stay in this house for as long as possible. After our incredibly nice host told us he was not going to leave us without a roof on our head, we slowly found some calm in this house by the hills. We made home in a home that is not ours. We built a new routine, improvised a toy corner for Tommi. We use our van (which is clearly a tourist van with the company branding taped all over) to go to the supermarket, while people whistle at us thinking we are silly tourists still going around to visit the country. Kiwis are luckily very friendly and open people, so besides experiences where people take a step back when they hear we are Europeans, we haven't been shouted at or seen as "infectors".

Jackpot: the big box of building blocks that was in the house

We have been expats for over 10 years, but there is a weird feeling to be so far away. As a family we also carry different passports, so which country and embassy is going to help us? We feel slightly vulnerable to be in such a non-familiar environment during a crisis of this size. That said, we are very aware of the privileged situation we are in!

The rest of the travel was supposed to bring us to New Caledonia, Brisbane, Japan, Sri Lanka... Well, that’s not going to happen. Shall we become Kiwis?  


Questo blog doveva essere un racconto cronologico e il più possibile aggiornato del nostro anno sabbatico di famiglia, ma siamo molto indietro con gli aggiornamenti. Continueremo a raccontare dei meravigliosi luoghi che abbiamo visitato, ma pensavamo fosse il caso di scrivere un aggiornamento della nostra situazione attuale.

Il Coronavirus ha fatto fermare tutto il mondo, inclusi noi viaggiatori incalliti. La settimana scorsa abbiamo parcheggiato il van a noleggio davanti al garage di una casetta sulle colline dietro Christchurch e anche noi ora ‘Stiamo a casa’. Siamo molto fortunati ad avere un posto dove stare, di essere in mezzo alla natura, di aver potuto prolungare il noleggio del van e poterlo usare per andare a fare la spesa. Ma non abbiamo idea di quanto tempo rimarremo qui. Il lockdown è stato annunciato per 4 settimane almeno, tutti gli spostamenti interni sono stati bloccati, inclusi voli e il traghetto fra le due isole della Nuova Zelanda. Non c’è praticamente possibilità di tornare in Europa, viste le limitatissime tratte aeree e le complicazioni dovute ai transiti. Siamo certamente più fortunati degli escursionisti usciti da 4 giorni senza connessione ritrovatisi in una diligentissimo paese in quarantena, ma comunque è una situazione un po’ strana.

Beach walk.

Ma ricominciamo da capo: Camilla è Italiana, Peter è Belga, nostro figlio è nato in Inghilterra ma ha passaporto Belga. A metà Dicembre 2019 abbiamo lasciato il nostro appartamento a Londra e i nostri lavori per viaggiare per il mondo.
All’inizio del viaggio, quando la crisi del Coronavirus è cominciata ad esplodere, le nostre famiglie erano preoccupate per noi. Eravamo in Thailandia e a Bali, durante i festeggiamenti del Capodanno Cinese. Poi i ruoli si sono invertiti, e abbiamo cominciato ad essere noi preoccupati per le nostre famiglie e amici in Italia, Belgio, UK e nel resto del vecchio continente. Intanto continuava il nostro giro della meravigliosa Nuova Zelanda, che continuava ad essere virtualmente non toccata da questa crisi.

Mantenere il social distancing era stato piuttosto facile anche prima del necessario. Viaggiando con il van eravamo spessissimo in posti molto remoti, anche se spesso utilizzavamo servizi comuni (bagni, docce...). C’erano solamente una ventina di casi di Covi-19 legati a viaggiatori arrivati o tornati da altri paesi.
Poi il livello d’emergenza si è alzato anche qui. Nel corso di meno di una settimana, la Nuova Zelanda ha chiuso i suoi confini. Altri paesi vicini hanno fatto lo stesso, e tutti i voli che avevamo prenotato sono stati cancellati. Abbiamo cominciato a sentire questo costante livello di ansia ed incertezza, con cui molti si sono ritrovati a che fare nelle ultime settimane.

Our new neighbours.

Il numero di contagi in Europa saliva vertiginosamente. Non ci sono praticamente voli per tornare. I voli che avevamo cancellati. Che fare?  

Così abbiamo deciso di finire il giro che volevamo fare in NZ prima del previsto e abbiamo prenotato un airbnb per una settimana vicino Christchurch per raccogliere un po’ le idee. Eravamo nelle Catlins, una regione piuttosto remota a sud ovest dell'isola del Sud, uno di quei posti con la caratteristica atmosfera dei confini del mondo. Abbiamo guidato le 6 ore che ci separavano da Christchurch, e dopo un giorno che eravamo qui, la Nuova Zelanda ha annunciato un lockdown di almeno 4 settimane.

Adesso il governo aiuta i turisti a trovare una sistemazione, ma all’inizio non era chiaro, come non era chiaro se potessimo rimanere nella casa dove eravamo. Ma il nostro ospite si è rivelato una persona gentilissima e ci ha offerto aiuto e promesso che non ci avrebbe lasciato senza un posto dove stare durante questa emergenza. Lentamente abbiamo ritrovato calma in questa casetta sulle colline. Abbiamo costruito una nuova routine, un angolo con dei giochi più o meno improvvisati per Tommi. Usiamo il van per andare a fare la spesa, mentre la gente punta il dito pensando che siamo turisti sprovveduti ancora in giro per il paese.

Sono 10 anni che viviamo da ‘emigrati’, ma onestamente la sensazione di essere così  lontani, arenati, è molto strana, fa sentire vulnerabili. Abbiamo anche passaporti diversi, quale ambasciata ci aiuterà? Non vogliamo assolutamente mettere in dubbio la situazione estremamente privilegiata in cui ci troviamo, sappiamo di essere molto fortunati. Il resto del nostro viaggio doveva portarci in New Caledonia, Brisbane, Giappone e Sri Lanka. Siamo abbastanza certi che, almeno per ora, non andremo in nessuno di questi posti, ma dovremo diventare neozelandesi?

Our very discrete campervan.